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Música

Arpa hiphop

por Jean-Christophe Servant, abril de 2024

Resulta vigorizante, onírico y sorprendente: en Brand New Life, los glissandi de la arpista afroamericana Brandee Younger, que toca sus cuarenta y siete cuerdas como si fuera un piano, se envuelven en arreglos de hiphop, reggae y soul (1). Este es el álbum de la consagración para la jazzista neoyorquina, criada en la música de su generación (RnB y hiphop) y que ya gozaba de cierta notoriedad. Ya se la vio tocando su instrumento junto a Pharoah Sanders y Ravi Coltrane, Jack DeJohnette y Reggie Workman, y también junto a los raperos Lauryn Hill y Common. Este último álbum, que hibrida el arpa con la música urbana, viene de perlas para el 50 aniversario del hiphop, nacido oficialmente en 1973 en las block parties del Bronx.

Entonces, ¿harp is rap? Como mínimo, “harp is back in the block” (de vuelta al barrio), de eso no cabe duda. Y, con ella, todo un patrimonio hasta ahora descuidado o ignorado por los aficionados a la música urbana: el de las arpistas negras que, ya desde finales de la década de 1950, se apropiaron de este instrumento hasta entonces reservado a los salones de música de la burguesía WASP (acrónimo de White Anglo-Saxon Protestant) y a fiestas de policías irlandeses.

Brand New Life es, ante todo, el vibrante homenaje de una heredera a la mujer que le abrió el mundo del arpa: Dorothy Ashby (1932-1986) (2), la primera música negra que llevó su instrumento por la senda del jazz, con The Jazz Harpist en 1957. Al mismo tiempo que se involucraba en la lucha por los derechos civiles, no dejó de experimentar, aventurándose hasta en las músicas del mundo con motivo de un homenaje al poeta y erudito persa Omar Jayam (The Rubaiyat of Dorothy Ashby, 1970, Cadet). La espiritualidad estaba de moda por aquel entonces... Aquel mismo año, su coetánea y también arpista mayúscula, Alice Coltrane (1937-2007), otra fuente de inspiración para Younger, cantó para Krishna en el álbum Ptah, The El Daoud (1970, Impulse!).

Ashby nunca alcanzó el reconocimiento público. En cambio, en la década de 1970 sí fue una música muy solicitada en los estudios de Los Ángeles, donde entre más cosas grabó sesiones para Bill Withers (+’Justments, 1974, Sussex Records) y Minnie Ripperton. También participó en la grabación del álbum de Stevie Wonder Songs in the Key of Life, cuyo tema “If It’s Magic” se reinterpreta en Brand New Life. “Ashby ha pasado toda su carrera creando nuevos espacios para sí misma y para el arpa a través de un prisma negro poderoso y descarado”, subraya Younger (3).

Alrededor de Younger, una familia de valiosas mentes tiende puentes entre pasado y presente: el batería Makaya McCraven, también productor, el bajista Rashaan Carter, la cantante y bajista Meshell Ndegeocello, y también Pete Rock, sin quien nada de esto de verdad hubiera ocurrido. Nacido en el Bronx y asociado al sonido boom-bap del Nueva York de la década de 1990, el DJ Peter Philips, alias “Pete Rock”, fue quien propició el descubrimiento del arpa por la escena rap. A dúo con CL Smooth, fue el primero en samplear a Ashby hace más de treinta años. Luego vinieron DJ Premier, Ghostface Killah, Jay-Z, Madlib, J Dilla, Flying Lotus, 9th Wonder, Kanye West... todos samples de Ashby que fueron “como un soplo de aire fresco” para la joven Younger, y “una gran decepción”. Porque a Ashby e incluso a Coltrane “no se les reconocía su verdadero valor. Había que hacer algo” (4).

Gracias a sus “harpegios”, estas abuelas están ahora ahí donde siempre debieron estar: en el panteón de la “Great Black Music”. Cerca de los ángeles, claro, que van a tener que revisar su repertorio, y bastante...

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(1) Brandee Younger, Brand New Life, Impulse!, 2023.

(2) Julian Lucas, “How Dorothy Ashby made the harp swing”, The New Yorker, 9 de junio de 2023.

(3) Younger firma el prólogo del libreto incluido en Dorothy Ashby: With Strings Attached, 1957-1965, estuche de seis vinilos, edición limitada, 2023, New Land Records.

(4) Jean-Christophe Laurence, “L’improbable instrument”, 2 de julio de 2023, www.lapresse.ca

Jean-Christophe Servant

Periodista.

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